Fenómenos meteorológicos

¿Cómo se forma la lluvia ácida?

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Descubre cómo se forma la lluvia ácida

La lluvia ácida afecta a la fase aérea del ciclo del agua y es una de las principales formas de contaminación atmosférica. Te explicamos por qué se produce.

La lluvia ácida es un cambio en el pH del agua atmosférica y en el de las precipitaciones, principalmente cuando se produce en forma de lluvia.

Este fenómeno ambiental afecta a la fase aérea del ciclo del agua y, por lo tanto, es a la vez una de las principales formas de contaminación atmosférica, junto con el efecto invernadero y la disminución de la capa de ozono. Es un cambio de origen antropogénico y de amplias consecuencias ambientales.

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Formación de la lluvia ácida

La lluvia ácida se forma cuando la humedad en el aire se combina con los óxidos de nitrógeno y el dióxido de azufre emitidos por fábricas, centrales eléctricas y vehículos que queman carbón o productos derivados del petróleo.

En interacción con el vapor de agua, estos gases forman ácido sulfúrico y ácidos nítricos. Finalmente, estas sustancias químicas caen a la tierra acompañando a las precipitaciones, constituyendo la lluvia ácida.

Los contaminantes atmosféricos primarios que dan origen a la lluvia ácida pueden recorrer grandes distancias, trasladándolos los vientos cientos o miles de kilómetros antes de precipitar en forma de rocío, lluvia, llovizna, granizo, nieve, niebla o neblina. Cuando la precipitación se produce, puede provocar importantes deterioros en el ambiente.

¿Qué consecuencias trae al medio ambiente?

Los efectos de la lluvia ácida son fácilmente visibles sobre los materiales de construcción, pues ésta corroe los metales y ataca a la piedra de edificios y monumentos. Sus efectos fuera de las ciudades son muy importantes, así:

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  • Sobre las plantas superiores, pues deteriora la cutícula de las hojas causando un daño que es irreversible, que se ve incrementado por la pérdida de nutrientes del suelo, también a causa de la lluvia. Aunque la reacción de la lluvia ácida y el deterioro de los bosques no es unívoca, es a ella a la que se le achaca el declive considerable de los bosques escandinavos, estadounidense, Apalaches, Selva Negra, etc.
  • En los lagos y aguas dulces provoca acidificación de las aguas, dañando gravemente a muchos seres acuáticos que no toleran el descenso de pH, provocando incluso la desaparición de ellos. También a los animales acuáticos provoca asfixia debido al aumento de CO2 disuelto en agua.
  • Provoca acidificación en los suelos, especialmente sobre los suelos pobres en calcio y bases, como por ejemplo los suelos silíceos (ejemplo: granito).

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Efectos de la lluvia ácida sobre la salud

No está del todo claro que las aguas subterráneas ácidas sean por sí mismas nocivas para la salud. Pero sí se conoce el efecto negativo de los metales como el aluminio y el cadmio que se libera en la tercera etapa a pH inferiores a 5. Sin embargo, se ha encontrado casos altos de niveles de plomo zinc y cadmio aún a pH superiores (entre 5.2 y 6.4).

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Con respecto a los metales tenemos:

Cadmio: Es el más móvil de los metales pesados comunes y debido a las latas concentraciones presentes en los países industrializados, es necesario alertar sobre su presencia. El cadmio se acumula en la corteza renal causando graves lesiones. Las principales fuentes son los fertilizantes y las debidas a la acidificación de las aguas subterráneas.

Cobre: Debido a que es el metal con el cual se construye la mayoría de las cañerías, cuando las aguas se tornan corrosivas, dicho elemento es disuelto. Uno de los efectos más comunes que esto produce es la diarrea infantil.

Aluminio: Es el mineral  más común en la corteza terrestre y, si bien está unido al resto  de materiales que la constituyen, la acidificación lo torna soluble. El aluminio penetra en la corriente sanguínea de forma directa pasando las barreras de protección normales del ser humano y provocando graves daños al cerebro y al sistema óseo. Si la concentración es muy elevada, puede causar demencia senil y muerte.

Plomo: También se libera por acidificación de las aguas y, en los países donde este elemento es utilizado para la construcción de las cañerías de agua, la situación se puede tornar bastantes peligrosa. Dicho elemento provoca daños considerables a nivel cerebral, sobre todo en los niños.

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