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Qué es el acero inoxidable y cómo se hace

El acero inoxidable está compuesto de metales como hierro y cromo

acero inoxidable
Aprende qué es el acero inoxidable

El acero inoxidable es conocido por su excelente resistencia a la corrosión. Es una parte integral de la vida moderna y se utiliza en una variedad de aplicaciones , que incluyen la industria pesada, la arquitectura, la fabricación de automóviles, la cirugía y la odontología. Veamos a continuación, qué es el acero inoxidable, para qué sirve y cómo se hace.

Qué es el acero inoxidable

Entre los muchos tipos de aceros resistentes, hay algunos que son resistentes a la corrosión, es decir, son inoxidables. Estos aceros se caracterizan por su resistencia a la corrosión atmosférica porque cuando se alean con otros metales como el cromo y el níquel, son menos reactivos.

El término acero inoxidable nos da una idea de un material que no se destruye a sí mismo incluso cuando se somete a los abusos más violentos, pero de hecho, este tipo de acero no es eterno, solo tiene una mayor resistencia a la corrosión cuando se somete a cierto medio o agente agresivo.

La resistencia a la oxidación y la corrosión del acero inoxidable se debe principalmente a la presencia de cromo, que permite la formación de una película muy delgada de óxido de cromo en la superficie del acero, que es impermeable e insoluble en los medios corrosivos habituales.
Por lo tanto, podemos definir como acero inoxidable el grupo de aleaciones ferrosas resistentes a la oxidación y la corrosión que contienen al menos 12% de cromo.

El acero es fácilmente corrosible por acción química o electroquímica. El entorno mismo lo daña: ​​el oxígeno del aire, por ejemplo, cuando entra en contacto con el hierro contenido en el acero, forma el óxido de hierro causando cambios naturales pero indeseables. Su nombre ya indica que el acero inoxidable es un acero de alta aleación resistente a la acción deteriorante del oxígeno, es decir, no sufre oxidación. Tiene propiedades fisicoquímicas superiores a los aceros comunes, siendo la alta resistencia a la oxidación atmosférica su característica principal.

Principales aplicaciones del acero inoxidable

  • Artículos para el hogar : Grandes electrodomésticos y objetos pequeños, tales como tenedores, cuchillo y cubiertos en general, y también ollas.
  • En coches: producción de piezas para vehículos de motor, como tubos de escape.
  • En la construcción : en edificios y casas;
  • En la industria : alimentos, productos químicos y petróleo.
  • En grandes centros urbanos : fachadas y señalizaciones visuales.

Las propiedades como la resistencia a la corrosión y la capacidad de componer piezas higiénicas y estéticas hacen que el acero inoxidable sea un material muy atractivo para diversos fines. Veamos otras propiedades:

  • Es resistente a altas temperaturas;
  • Permite acabados superficiales y formas variadas, lo que lo hace aún más atractivo;
  • Tiene un fuerte atractivo visual (modernidad, ligereza y prestigio);
  • Resistencia mecánica adecuada, que les permite ser moldeados;
  • Fácil de limpiar porque la rugosidad superficial baja hace que los objetos de acero inoxidable se desinfecten más fácilmente.

¿Cómo se hace el acero inoxidable?

Hasta las décadas de 1950 y 1960, que vieron el desarrollo de AOD (descarburación de oxígeno con argón) y VOD (descarburación de oxígeno al vacío), los procesos para producir acero inoxidable eran lentos y costosos. Sin embargo, estos dos desarrollos revolucionaron la fabricación de acero inoxidable y disminuyeron significativamente los costos de las materias primas, aumentaron la productividad y mejoraron la calidad. Esto condujo a un crecimiento dramático de la fabricación de acero desde la década de 1970 hasta el presente.

El acero inoxidable es una aleación de hierro con elementos añadidos como cromo, níquel, silicio, manganeso, nitrógeno y carbono. Las propiedades de la aleación final pueden ajustarse alterando las cantidades de los diversos elementos.

El cromo es esencial para la producción de acero inoxidable; de hecho no hay alternativa viable. El cromo es un elemento de transición duro y resistente a la corrosión que le da al acero inoxidable su resistencia a la corrosión. En general, cuanto mayor es el contenido de cromo, más resistente a la corrosión es el acero.

Para hacer el acero inoxidable las materias primas se funden en un horno de arco eléctrico. Puede tardar de 8 a 12 horas de calor intenso hasta que el metal se derrite.

La siguiente etapa es eliminar el exceso de carbono. Esto se realiza procesando el metal fundido en un convertidor AOD (Descarburación de oxígeno con argón). El convertidor reduce el carbono mediante la inyección de una mezcla de oxígeno y argón. En esta etapa, se pueden agregar más elementos de aleación como el níquel y el molibdeno al convertidor de AOD. Alternativamente, se puede utilizar un convertidor VOD (descarburación de oxígeno al vacío) cuando se requiere un contenido de carbono muy bajo.

Una vez eliminado el carbono, el acero fundido se moldea. Estas formas pueden ser flores ( formas rectangulares ), palanquillas ( formas redondas o cuadradas ), losas, varillas o tubos .

Una vez tiene forma, se lamina (en dos procesos, uno de calor y otro frío) y después se pasa al proceso de recocido, que  es el proceso utilizado para ablandar el acero inoxidable, mejorar la ductilidad y refinar la estructura del grano. También se usa para aliviar tensiones internas en el metal causadas por el procesamiento previo. Durante el proceso de recocido, el acero se calienta y enfría en condiciones controladas.

Este proceso forma escamas en el acero, de modo que se debe proceder entonces a una descamación, a través de un decapado, que consiste en bañar el acero en ácido nítrico-fluorhídrico. La limpieza eléctrica es un método alternativo que utiliza una corriente eléctrica para eliminar la escala.

El acero inoxidable ahora se puede cortar al tamaño deseado. El corte mecánico es el método más común y tras realizarse, se procede al refinamiento para por fin estar listo para su uso.

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