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Qué es un telómero

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Descubre qué es un telómero

Descubre qué es esta parte de un cromosoma

Un telómero es la región del extremo de los cromosomas que contiene secuencias de nucleótidos repetitivas. Son típicos de células eucariotas, pues las procariotas tienen cromosomas circulares.

Estas secuencias de ADN no codificante actúan como una protección de los cromosomas, pues impiden que la pérdida de información afecte a los genes y a otras secuencias codificantes.

Estructura y función de un telómero

Cada cromosoma humano se compone de una cadena lineal de miles o de millones de nucleótidos. En los extremos de esta cadena aparece una secuencia que se repite, llamada telómeros.

Estas secuencias no son solamente repetitivas, sino que han sido bien conservadas a lo largo de la evolución de los seres vivos. Por ello, son iguales en grandes grupos, como en los seres humanos y los vertebrados, que contienen una secuencia llamada TTAGGG.

Las secuencias de telómeros generalmente finalizan en hebras de ADN que se enrollan en bucles T (T-loops), que estabilizan y cierran un telómero.

En estos bucles suele anclarse un complejo proteico (telosoma o shelterina) que cumple la función de proteger a los telómeros y a la vez regular la acción de la enzima telomerasa, que puede alargar los telómeros y reponer los que se van perdiendo.

El ADN de una célula eucariota debe replicarse durante la división celular y por ello debe hacer una copia de su genoma para las células nuevas. En esta replicación, la enzima más importante es la ADN polimerasa. Esta es una de las funciones de los telómeros.

Pero esta enzima no puede replicar de forma completa las fibras de cromatina, por lo cual las secuencias de los extremos en cada generación de células se van perdiendo.

La telomerasa actúa como una protección, impidiendo que la pérdida de información afecte a otros genes y secuencias codificantes. Pero en la mayoría de los organismos eucariotas multicelulares como el ser humano, esta solamente se encuentra activa en las células germinales.

En las demás células se genera un acortamiento progresivo de los telómeros, lo que causa inevitablemente que en un momento la célula continúe dividiéndose.

Este acortamiento es un problema de replicación del ADN de las células eucariotas particularmente y en todas las células con cromosomas lineales en general, y es un proceso que se relaciona con el envejecimiento celular.

Se considera que el estrés oxidativo cumple un papel fundamental en el daño del ADN, produciendo un acortamiento de los telómeros más grave que cualquiera de los demás problemas de replicación.

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