Ciencia

Qué es un catalizador

Descubre la sustancia que afecta a la velocidad de una reacción

un catalizador
Descubre qué es un catalizador

Es un catalizador toda aquella sustancia que afecta a la velocidad de una reacción, alterando la energía de activación, para que la reacción comience.

Usualmente, el término catalizador se utiliza para aquellas sustancias que aumentan la velocidad de reacción (catálisis positiva) y se les llama inhibidores a los catalizadores que disminuyen la velocidad de reacción (catálisis negativa).

El catalizador en la ciencia

Un catalizador actúa permaneciendo intacto al final de la reacción y, aunque haya estado en algún paso intermedio, el mismo no es consumido.

La diferencia concreta que existe entre una reacción sin catalizar y una catalizada es el cambio en la energía de activación sin que se noten cambios de energía en los reactantes o en los productos.

Lo que ocurre es que la diferencia de entalpias es la misma para las dos reacciones, pero ocurren a velocidades diferentes. Por ejemplo, un catalizador puede aumentar la velocidad de una reacción sin necesidad de aumentar la temperatura ni la presión.

Esta acción hace posible que la reacción tenga lugar a temperaturas inferiores en las que ocurriría de forma normal.

Algunas sustancias no pueden alterar la velocidad de una reacción, pero pueden aumentar la acción de algunos tipos de catalizadores. Estas sustancias se denominan “promotores”.

Los catalizadores se suelen clasificar en dos grandes tipos en función si está o no en la misma fase que los reactantes, aunque los mecanismos de funcionamiento se aplican a ambos tipos.

Catalizadores heterogéneos. El catalizador se encuentra en una fase diferente que los reactantes. Puede estar en estado sólido y los reactantes en disolución líquida o gaseosa.

Catalizadores homogéneos. El catalizador se encuentra en la misma fase que los reactantes. Por ejemplo, los reactantes y el catalizador están en disolución.

La actividad catalítica de cualquier sustancia se mide en mol/s, moles por segundo, y en una unidad llamada “katal” y representada con el símbolo “kat” en el Sistema Internacional de Unidades.

No debe confundirse con velocidad de reacción. El katal es una propiedad del catalizador, bajo determinadas circunstancias y para una reacción específica.

Por ejemplo, una actividad catalítica de 1 kat representa la cantidad de catalizador necesaria para transformar 1 mol de sustrato. Un mismo catalizador suele tener diferentes actividades catalíticas para diferentes reacciones.

De manera general, los catalizadores actúan ofreciendo una ruta alternativa para la reacción. Usualmente reaccionan con uno o más reactantes formando intermediarios que continúan reaccionando hasta llegar al producto final y liberar la sustancia catalizadora.

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