Galaxia

¿Conoces las galaxias espirales?

Entre los muchos tipos de galaxias existentes, uno de los más curiosos en cuanto a su origen es el de las galaxias espirales. ¿En qué consisten?

Galaxias espirales
¿Cómo son las galaxias espirales?

Las galaxias espirales se encuentran dentro de la variante de galaxias, como unas de las más bellas y abundantes del cosmos. Reciben su nombre debido a la forma de sus discos. En una galaxia espiral, las estrellas, el gas y el polvo se juntan en brazos espirales que se extienden hacia afuera desde el centro. Las galaxias espirales se dividen en tres tipos principales, dependiendo de qué tan apretados estén sus brazos espirales: Sa, Sb y Sc. Dado que tienen muchas estrellas jóvenes y calientes, a menudo se encuentran entre las galaxias más brillantes del universo.

Características de las galaxias espirales

Aproximadamente el 77% de las galaxias observadas en el universo son espirales. Nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, es de hecho una de ellas. Las Galaxias espirales son colecciones enormes de miles de millones de estrellas, de las que muchas de ellas se agrupan en forma de disco. Con un abultamiento esférico central con estrellas en su interior.Galaxias espirales

En algunas galaxias espirales se puede observar una barra que pasa por la región central de la cual se extienden los brazos espirales. Estas se denominan espirales barradas y siguen el mismo esquema de subclasificación de las galaxias espirales originales, cambiando la denominación SBa-SBad. Nuestra vía láctea es una espiral barrada, acompañada de una gruesa cresta de estrellas, gas y polvo que atraviesan el núcleo central.

Hay algunas galaxias en las que resulta imposible saber si las atraviesa una barra, estas se clasifican como SO. En muchas de ellas se puede encontrar lo que se denomina abultamiento galáctico. Esto es un esferoide lleno de estrellas, y es a través de este agujero negro muy masivo que se une al resto de la galaxia.

Si los observamos de lado los espirales tienen forma de discos planos con esferoides centrales. Se pueden observas muchas estrellas, nubes de gas y polvo. Pero este no es todo el contenido de estas galaxias, ya que también se podrán encontrar en ellas halos masivos de materia oscura.

¿Qué son los campos magnéticos?

Los campos magnéticos son fundamentales en la forma que van tomando las galaxias, según una investigación del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja o SOFIA. Los científicos midieron los campos magnéticos a lo largo de los brazos espiralados de la galaxia llamada NGC 1068 o M77.

Los resultados de las observaciones infrarrojas SOFIA revelan  lo que el ojo humano no puede ver, como campos magnéticos que siguen de cerca a los brazos espiralados llenos de nuevas estrellas.

Esto puede confirmar la teoría de cómo estos brazos son forzados a tomar esa forma icónica, conocida como “teoría de la onda de densidad”. También afirma que el polvo, el gas y las estrellas no se fijan en un lugar como las aspas de un ventilador, sino que el material se mueve a lo largo de los brazos a medida que la gravedad lo comprime. Como si fueran elementos en una cinta transportadora.Galaxias espirales

Entre estrellas y soles

Los brazos de una galaxia espiral están cubiertos de muchas estrellas azules jóvenes y calientes e incluso más gas y polvo en masa. Dentro del abultamiento central de las galaxias espirales formadas por brazos espirales más flojos (Sc y Sd), la población de estrellas es muy parecida a los brazos espiralados, estrellas jóvenes de color azul caliente, pero con una más alta densidad. Las galaxias espiraladas con brazos más apretados (Sa y Sb) generalmente tienen estrellas rojas viejas y frías con poco contenido de metal.

Aunque la mayor parte de las estrellas se encuentran distribuidas entre los brazos espirales o el abultamiento, existe otra región que está dominada por materia oscura, donde también hay estrellas muy antiguas. Los telescopios modernos han mostrado que muchas galaxias espirales contienen en su centro agujeros negros masivos, cuyas masas pueden exceder miles de millones de veces la del Sol. Se sabe que tanto las galaxias elípticas como las espirales contienen estos elementos exóticos.

Por todo ello, muchos astrónomos sostienen que todas las galaxias grandes contienen un agujero supermasivo en su núcleo. Los científicos han podido determinar que la Vía Láctea contiene un agujero negro en su centro con una masa de varios millones de soles.

Evolución desde la formación de las galaxias

Las galaxias espirales evolucionan hacia galaxias elípticas a medida que sus espirales envejecen. Pero no está claro lo comunes son las galaxias elípticas, ya que están formadas por estrellas más viejas y más tenues, que son más difíciles de detectar.

Se cree que las galaxias se formaron hace aproximadamente 13 a 14 mil millones de años. Una hipótesis establece que las galaxias nacieron cuando grandes nubes de gas y polvo colapsaron bajo su propia atracción gravitacional, permitiendo que se formaran estrellas.

Una segunda hipótesis afirma que el universo joven contenía muchos pequeños «trozos» de materia, que se agruparon para formar galaxias. Como estamos viendo, el origen y la formación del universo son temas realmente apasionantes, de los que poco a poco vamos sabiendo un poco más cada vez.

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